島的定義

根據聯合國海洋公約(UNCLOS)定義:
島嶼(island)為四面環水,在漲潮時高於水面自然形成的陸地區域且可維持人類居住或本身經濟生活,可擁有領海、大陸礁層及專屬經濟海域。

《聯合國海洋公約》第八部份第121條(International Convention on the Law of the Sea, Part VIII, Article 121 ):
第1款之定義,「島嶼」指的是「在自然狀況下四面環水,並且在最高潮線時仍露出水面的陸塊」。

第2款指出島嶼可享有和陸地領土一樣的領海、鄰接區、專屬經濟海域和大陸礁層;

第3款最重要,說明「不能維持人類居住或其本身經濟生活」的岩礁,不應有專屬經濟海域或大陸礁層,這款也明確指出岩礁和島嶼之區別。

就生態研究上的「島嶼性」(insularity)而言,大型的島嶼,尤其是擁有超過1000公尺高山的島嶼,因島內已可產生不同的氣候帶及包括多樣的生態系,其生態複雜程度已近於大陸性質,較無典型的「島嶼性」(Hache, 1987)。

聯合國教科文組織(UNESCO)下所設之「島嶼發展國際科學委員會」(International Scientific Council for Island Development )所研究的「島嶼」範疇,主要指的是「小型島嶼」(small islands);而「小型島嶼」通常是指面積小於10,000平方公里,人口少於500,000人之島嶼(Hess ,1990)。

前述海洋公法中所規範的島嶼,則不包括過小的礁石,而是「能夠提供人類居所或經濟活動,而規模比大陸地區小的區域。」(Granger, 1996)

並不是「四周環水的陸塊」都被視為島嶼,例如:四周環海的澳洲陸塊面積廣達780萬平方公里,已被歸類為大陸;格陵蘭(Greenland)面積為220萬平方公里,則被視為最大的島嶼。
在狹小的地域集中2個以上的島嶼,即成“島嶼群”,大規模的島嶼群稱作“群島”或“諸島”,列狀排列的群島即為“列島”。而如果一個國家的整個國土都坐落在一個或數個島之上,則此國家可以被稱為島嶼國家,簡稱“島國”。有的島雖然細小,但是用「洲」來命名的,如香港的長洲,廣東一帶使用較多,同時內河(如長江)中因江河衝擊而形成的沙洲型島嶼多有使用“洲”為名,如武漢的天興洲。

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